ตอนที่แล้วราชันย์เร้นลับ 251 : เก็บเกี่ยว
ทั้งหมดรายชื่อตอน
ตอนถัดไปราชันย์เร้นลับ 253 : ใคร่ครวญยามค่ำคืน

ราชันย์เร้นลับ 252 : ส่งท้าย

 

    ในวินาทีปลายนิ้วไคลน์สัมผัสดวงตาสีดำล้วน เสียงเพรียกมายาพลันดังก้องจนสมองชายหนุ่มปวดแปลบ

    

    ขณะเดียวกัน เหตุการณ์ประหลาดพลันปรากฎในการมองเห็น

 

    ‘เส้นด้ายมายา’ สีดำจำนวนมากกำลังแผ่ออกจากร่างของตนและมิสบอร์ดี้การ์ดในลักษณะเดียวกัน ปลายด้ายทะลุเข้าไปในห้วงมิติรอบตัวราวกับไม่มีจุดสิ้นสุด 

 

    วงกลมช่องว่างมิติผุดขึ้นจำนวนนับไม่ถ้วน หากใครเป็นโรค ‘กลัวรู’ คงได้น้ำลายฟูมปากและหมดสติไปในทันที

 

    ไคลน์ขบกรามแน่น มันมิอาจทนต่อสัมผัส ‘ถูกกัดกร่อน’ ได้นานกว่านี้แล้ว จึงรีบวางดวงตาสีดำล้วนลงในกล่องบุหรี่และปิดฝา

 

    เหตุการณ์กลับสู่ความปรกติ ผลข้างเคียงบรรเทาลงอย่างรวดเร็ว

 

    หลังจากสมองไคลน์เริ่มประมวลผลได้อย่างสุขุม มันพยายามครุ่นคิดหาสาเหตุ

    

    เมื่อครู่คือพลังพิเศษของนักเชิดหุ่น? 

    

    ช่วยให้เห็นเส้นดายรอบตัวมนุษย์ จากนั้นก็ควบคุมร่างกายและวิญญาณได้ดังใจนึก?

 

    น่าเสียดาย มันถูกปนเปื้อนจนไม่สามารถใช้การได้แล้ว หมดสิทธิ์แม้กระทั่งจะนำไปสร้างเป็นสมบัติวิเศษ

 

    เรายังไม่ควรฝืนขจัดการปนเปื้อนบนมิติเหนือสายหมอกในตอนนี้ เพราะนั่นจะถือเป็นการ ‘ท้าทาย’ พระผู้สร้างแท้จริงรอบสอง… หลังจากเหตุการณ์สร้างยันต์ถ้อยคำกัดกร่อน มีโอกาสสูงมากว่า ‘ท่าน’ จะเตรียมรับมือการท้าท้ายของเราไว้แล้ว หากมีรอบสองเกิดขึ้น ผลลัพธ์คงไม่ลงเอยด้วยดีแน่… คราวนี้อาจไม่เหลือแม้แต่ซากร่างกายให้คืนชีพใหม่… ต้องรอให้เชี่ยวชาญศาสตร์ ‘ขจัดปนเปื้อน’ มากกว่านี้เสียก่อน จึงค่อยเริ่มทดสอดอย่างระมัดระวัง… 

 

    ฟู่ว! ชายหนุ่มถอนหายใจผ่อนคลาย ขณะเดียวกัน มิสบอร์ดี้การ์ดเลือกหยิบแผ่นกระดาษตัดเป็นโครงร่างมนุษย์อย่างหยาบ รวมถึงสิ่งของจิปาถะอีกเล็กน้อย ส่วนไคลน์โน้มตัวหยิบเงินสดจำนวน 13 ปอนด์ 5 ซูล

 

    ชายหนุ่มเงยหน้าพลางจ้องมองซากศพโรซาโก้และสมองกระจัดกระจายรอบห้อง ก่อนจะกล่าวพร้อมกับนำมือจับหน้าผาก

 

    “ทำความสะอาดกันเถอะ”

 

    มิสบอร์ดี้การ์ดผมทองอ่อน ผิวพรรณขาวซีด ทำการลอยมาหยุดข้างไคลน์และกล่าว

 

    “ฉันจัดการเอง”

 

    คุณ…? ไคลน์ชะงักเล็กน้อย ก่อนจะหันไปมองเธอด้วยสีหน้าประหลาดใจ

 

    มิสบอร์ดี้การ์ดลอยไปตรงศพโรซาโก้และนั่งยอง ตามด้วยการทิ้งตัวนอนราบไปบนศพ

 

    เธอกำลังกลายเป็นหนึ่งเดียวกับศพ!

 

    ปลายนิ้วโรซาโก้เริ่มกระตุกเล็กน้อย พร้อมกันกับ เศษเนื้อและของเหลวรอบจุดเกิดเหตุเริ่มไหลกลับมารวมตัว ผสมผสานกลายเป็นศีรษะโรซาโก้ในสภาพเกือบสมบูรณ์

 

    แต่ก็มิได้ถึงขั้นไร้จุดตำหนิ มีรอยปริแตกหลายจุด คล้ายกับการพยายามนำของเล่นบุบสลายกลับมาประกอบใหม่ด้วยกาว

 

    ลักษณะคล้ายแจกันร้าว ยังไม่แตก แต่พร้อมแตกทุกเมื่อ ตามรอยปริเผยให้เห็นของเหลวสีแดงแจ่มชัด รวมถึงรูโหว่กึ่งกลางหน้าผากในจุดถูกกระสุนยิงใส่ และแน่นอน กระสุนปืนจำนวนห้านัดของไคลน์ได้ไหลกลับมารวมในหัวศพด้วยเช่นกัน

 

    ไคลน์ผงะถอยหลังโดยไม่รู้ตัว มันเชื่อว่าหากนำฉากตรงหน้าไปเล่าในนิยายสยองขวัญ หนังสือของตนคงขายดีเป็นเทน้ำเทท่า

 

    ทันดใั้น ศพโรซาโก้พยุงตัวยืน มันก้มหยิบหมวกมาสวมในลักษณะปิดบังครึ่งใบหน้า เพียงเท่านี้ จุดเกิดเหตุก็ไม่หลงเหลือร่องรอยน่าสงสัยใดอยู่อีก

 

    นักเก็บศพมืออาชีพ! ไคลน์สรรเสริญเยินยอจากใจจริง

 

    ขณะมันยืนมองมิสบอร์ดี้การ์ดควบคุมศพเดินไปยังหน้าประตูบ้าน ชายหนุ่มรีบตะโกนเตือนด้วยความเป็นห่วง

 

    “อย่าขึ้นรถม้าหรือเดินบนถนนสว่าง”

 

    หากสวนกับใครเข้า หรือถ้าคนขับรถม้าเห็นเข้า คงได้กลายเป็นเรื่องใหญ่โตแน่นอน

 

    มิสบอร์ดี้การ์ดไม่ลดความเร็วลง ไม่มีท่าทีตอบสนองคำเตือนไคลน์แม้แต่น้อย

 

    ทันใดนั้น ไคลน์รีบตะโกนเสริมหลังจากนึกขึ้นได้ว่าตนตกหล่นบางสิ่ง

    

    “ตอนคุณย้อนกลับมา รบกวนช่วยแวะสถานีตำรวจไรซ์ บ้านจ่าฟาซิน รวมถึงถนนมินส์ให้ด้วย ผมต้องการเสื้อผ้าของโรซาโก้”

 

    โรซาโก้แวะมาหาตนในชุดตำรวจ และพลังของผู้ไร้หน้าคงไม่สามารถสร้างชุดปลอมขึ้นมาได้ เช่นนั้นแล้ว เสื้อผ้าเก่าของมันอยู่ไหน? โรซาโก้ไม่มีทางสวมชุดตำรวจเตร็ดเตร่ตลอดทั้งคืนแน่… ถ้า MI9 บังเอิญพบชุดของโรซาโก้ก่อนเราและทำนายจนทราบความจริงทั้งหมด สถานการณ์ของฝ่ายเราจะยิ่งเลวร้าย… คนคุ้มกันสาวสวยคงเป็นผู้วิเศษนอกกฎหมาย เธอจะพลอยซวยไปด้วย และนักสืบเอกชนไร้ชื่อเสียงอย่างเราไม่ควรมีเงินสดมากถึง 1,000 ปอนด์สำหรับจ้างคนคุ้มกันทรงพลัง… ไคลน์ไม่หยุดคิดคำนวณ มันหวังกลบช่องโหว่ของตัวเองให้มิดชิด

 

    ขณะชายหนุ่มกำลังจะใช้พลังทำนายเพื่อช่วยมิสบอร์ดี้การ์ดตามหาเบาะแสเสื้อผ้าของโรซาโก้ ร่างไร้วิญญาณของนักเชิดหุ่นหันกลับมาตอบด้วยเสียงแหบพร่า

 

    “ฉันรู้ว่าอยู่ไหน”

 

    หือ…? น้ำเสียงของเธอฟังดูมั่นใจมาก… จริงสิ เธอกำลังอยู่ในร่างกายจิต และศาสตร์ทำนายคือการใช้วิญญาณดาราติดต่อกับโลกวิญญาณโดยตรง… หมายความว่ามิสบอร์ดี้การ์ดสามารถ ‘ทำนาย’ ทางอ้อมได้จากสัญชาตญาณตัวเอง… เมื่อทราบเช่นนี้ ไคลน์รีบยื่นปลอกกระสุนห้านัดให้เธอและทำเพียงยืนมองเหตุการณ์อย่างเงียบงัน ศพโรซาโก้เดินไปเปิดประตูบ้านและปิดลงอย่างเบามือ

 

    รางวัลแห่งชัยชนะของเราคือ ดวงตาสีดำล้วนปนเปื้อนพลังชั่วร้ายของพระผู้สร้างแท้จริง เรามั่นใจว่าไม่มีใครทำนายถึงมันได้แน่ หรือถ้าหากมี ก็คงสัมผัสถึงอันตรายได้ล่วงหน้า จนไม่กล้าทำนายลึกไปกว่านั้น… ขณะกำลังตรึกตรองเรื่องราวอย่างรอบคอบ ไคลน์เดินกลับไปนั่งเก้าอี้นวมด้วยความรู้สึกสั่นเทิ้ม

 

    การต่อสู้กินเวลาไม่ถึงหนึ่งนาที และไม่ได้รุนแรงจนมีข้าวของเสียหาย แต่ระดับอันตรายกลับเป็นรองแค่ การเผชิญหน้ากับอสูรกายเมกูสในเมืองทิงเก็นเท่านั้น

    

    แม้จะมีทั้งมิสบอร์ดี้การ์ดและยันต์ถ้อยคำกัดกร่อน แต่เราเกือบถูกโรซาโก้ควบคุมสำเร็จ เกือบต้องจบชีวิตลงโดยไม่ได้ขัดขืน

 

    พลังของนักเชิดหุ่นทั้งแปลกและแข็งแกร่งมาก… ตามกฎความถาวรของพลังพิเศษแล้ว ตะกอนพลังจากโรซาโก้ควรมีค่าเท่ากับการดื่มโอสถลำดับ 5, 6, 7, 8 และ 9 พร้อมกัน ถ้าไม่ถูกปนเปื้อนโดยเทพนอกรีตเสียก่อน และถ้าปรุงโอสถตามสูตรอย่างถูกต้อง มนุษย์ธรรมดาสามารถกลายเป็นลำดับ 5 นักเชิดหุ่นได้ทันที แต่วิธีเลื่อนลำดับแบบนี้มีโอกาสสำเร็จต่ำมาก จึงไม่มีใครกล้านำชีวิตตัวเองเข้าไปเสี่ยง… 

    

    การเลื่อนลำดับอย่างใจเย็นทีละขั้นตอนคือวิธีเหมาะสมกว่าทุกรูปแบบ ถูกพิสูจน์ให้เห็นมาแล้วนับไม่ถ้วน หลักฐานคือกลุ่มบรรพชนอายุยืนจำนวนมาก… หากในอนาคต เราขจัดการปนเปื้อนของพลังชั่วร้ายสำเร็จ ดวงตาสีดำล้วนสามารถถูกใช้เป็นวัตถุดิบหลักปรุงโอสถนักเชิดหุ่น เพื่อเลื่อนจากลำดับ 6 เป็นลำดับ 5 ได้… ส่วนตะกอนพลังของลำดับ 7 ลงไปก็ไม่ใช่ปัญหา สิ่งเหล่านั้นจะช่วยเสริมความแข็งแกร่งของพลังเหมือนกับกรณีหัวหน้า…

 

    ไคลน์นั่งไตร่ตรองเรื่องสมัยอดีตพลางก้มหน้าบีบนวดหน้าผาก ทันใดนั้น มันเริ่มฉุกคิดถึงสิ่งสำคัญในบางประเด็น :

 

    ถ้าโรซาโก้มาหาเรา แปลว่าคดีจารกรรมอักสารต้นแบบสำเร็จแล้ว… และคงเป็นสาเหตุให้มันไม่เหลือ ‘ยันต์’ มาสู้กับเราแม้แต่แผ่นเดียว… การเสี่ยงต่อสู้ในสถานการณ์แบบนี้ หมายความว่ามันประมาทพอสมควร… ไม่สิ การฆ่าเราอาจเป็นแค่การ ‘สร้างสถานการณ์’ เพื่อดึงความสนใจจาก MI9… ขณะเดียวกัน ทาง MI9 ก็ไม่เชื่อว่ามันจะกล้าลงมืออย่างบุ่มบ่าม จึงไม่ได้สงคนมาเฝ้าเราจริงจัง เพียงรอให้ฝ่ายโรซาโก้เริ่มเคลื่อนไหวก่อน…

 

    โรซาโก้เป็นลูกน้องเบเคอร์ลันโดยตรง และในเมื่อคำสั่งมาจากเบเคอร์ลัน หากแผนลอบสังหารของมิสเตอร์ A สำเร็จ ตัวเราจะรอดพ้นจากภัยอันตรายทั้งหมด… ทางมิสเตอร์ A เป็นอย่างไรบ้างแล้วตอนนี้? 

 

    อา… คืนนี้เป็นศึกใหญ่ระหว่างกองทัพสายลับเพื่อแย่งชิงเอกสารต้นแบบฮัลโมซีน ระดับความปลอดภัยของสถานทูตอินทิสคงต่ำกว่าปรกติมาก ไม่มีคืนไหนเหมาะสมแก่การลงมือไปกว่านี้แล้ว และเบเคอร์ลันต้องคาดไม่ถึงแน่ ว่าจะมีใครกล้าลงมือลอบสังหารตน

 

    เมื่อไม่มีอะไรทำต่อ ไคลน์หยิบเหรียญทองแดงออกมาพึมพำ :

 

    “เบเคอร์ลันตายแล้ว”

 

    … 

 

    กิ๊ง!

 

    เหรียญเพนนีหมุนกลางอากาศก่อนจะหล่นลงบนฝ่ามือโดยมีฝั่ง ‘หัว’ หงายขึ้น

    

    คำตอบคือ ‘ใช่’

 

    เบเคอร์ลันตายแล้ว? มิสเตอร์ A ลอบสังหารสำเร็จ? ไคลน์พลันดีใจสุดขีด ความตึงเครียดในสมองเริ่มบรรเทาลง

 

    ถ้าไม่มีโรซาโก้คอยก่อกวน ผลการทำนายคงไม่ถูกบิดเบือนแน่!

 

    จบเรื่องสักที… ไคลน์สูดลมหายใจเข้าปอดด้วยสีหน้าผ่อนคลาย

 

    แผ่นหลังชายหนุ่มเอนพิงเก้าอี้นวมอย่างมีความสุข สายตาจ้องมองไปนอกหน้าต่าง สมองกำลังด่ำดื่มภาพจันทร์แดงอันงดงามยามราตรี

 

    … 

 

    ภายในสถานทูตอินทิสประจำกรุงเบ็คลันด์ ทหารของกองทัพอินทิสสองนายกำลังนั่งยองข้างศพเบเคอร์ลันเพื่อสำรวจสาเหตุการตาย

 

    สองคนนี้ได้ออกไปไล่ล่ามือสังหารมาสักพักแล้ว แต่ทุกคนทราบดีกว่ามาถึงจุดเกิดเหตุสายเกินไป โอกาสจับมือใครมาดมช่างริบหรี่เหลือเกิน

    

    “ปอดเสียหายรุนแรง คล้ายกับป่วยเป็นโรคเกี่ยวกับปอดกะทันหัน… การโจมตีสุดท้ายรุนแรงมาก ผมไม่เคยเห็นการโจมตีของผู้วิเศษลำดับต่ำกว่า 4 คนใดทรงพลังขนาดนี้” หนึ่งในคนของกองทัพกล่าวเสียงแผ่ว 

 

    “ป่วย? บนเตียงและพื้นมีคราบเลือดและร่องรอยการใช้เวทมนตร์โลหิต แต่ไม่ปรากฏบนผนังแม้แต่หยดเดียว ยิ่งไปกว่านั้น เสียงอึกทึกของการต่อสู้กลับไม่เล็ดลอดออกไปด้านนอก… ส่วนการโจมตีสุดท้าย ปากแผลเผยให้เห็นลักษณะการกัดกร่อนและทำลาย… สามารถสรุปได้ว่า มีร่องรอยของพลังพิเศษแตกต่างกันอย่างน้อย 4 เส้นทาง…” ทหารอีกนายลุกขึ้นยืนพลางพึมพำข้อมูลกับตัวเอง

 

    ทันใดนั้น มันชะงักฝีเท้าและหันไปหาพวกพ้องด้านข้าง คนทั้งสองเปล่งเสียงออกมาพร้อมกัน :

 

    “ผู้เลี้ยงแกะ!”

 

    แต่หลังจากครุ่นคิดเงียบงันหนึ่งอึดใจ ทหารนั่งยองขมวดคิ้วและกล่าว

 

    “อาจเป็นกลุ่มผู้วิเศษ 4 คนก็ได้…”

    

    “ถ้าอย่างนั้นเราสองคนก็เตรียมขึ้นศาลทหารได้เลย! นักบวชกุหลาบอาจผ่านด่านตรวจของพวกเราได้ก็จริง แต่อีกสามคนเข้ามาทางไหน? ไม่มีทางอยู่แล้ว!” ทหารคนยืนรีบปฏิเสธเสียงแข็ง ก่อนจะกล่าวอย่างไม่มั่นใจนัก “ผมเคยได้ยินว่า ยังมีผู้วิเศษพลังคล้ายคลึงกันอีกหนึ่งโอสถ ถ้าจำไม่ผิดจะชื่อ ‘นักบันทึก’ ไม่แน่ชัดว่าอยู่บนเส้นทางใด และองค์กรลับใดมีในครอบครอง”

 

    ทหารนั่งยองผงกหัวรับ

 

    “ผู้ต้องสงสัยอันดับหนึ่งคือผู้เลี้ยงแกะแน่นอน แถมชุมนุมแสงเหนือก็ยังเต็มไปด้วยพวกเสียสติ ไม่แปลกหากจะทำเรื่องเหนือความคาดหมาย… เราคงต้องเริ่มสืบจากต้นตอของหญิงสาวผู้ล่อลวงท่านราชทูตเข้าไปในห้อง… บ้าจริง! รัฐบาลโลเอ็นคงไม่ยอมให้สืบได้อย่างอิสระแน่”

 

    “ไอ้พวกชุมนุมแสงเหนือระยำ! น่าจับพวกมันมาให้ม้าสวนทวารเรียงตัว!” ทหารคนยืนสบถถ้อยคำหยาบคายด้วยสีหน้าหงุดหงิด

 

    การปล่อยให้ราชทูตถูกสังหาร พวกมันคงไม่แคล้วถูกลงโทษทางวินัยสักอย่างสองอย่าง

 

    … 

 

    ณ บ้าน 15 ถนนมินส์ ไคลน์แสร้งทำเป็นไม่มีสิ่งใดเกิดขึ้น มันอดทนต่อความอ่อนเพลียและนั่งพลิกอ่านหนังสือพิมพ์บนเก้าอี้นวมเป็นเวลานาน

 

    ราวยี่สิบนาทีถัดมา สายตาไคลน์เหลือบเห็นมิสบอร์ดี้การ์ดในชุดเดรสสีดำหรูหรา ปรากฏตัวบนบานกระจกมุขหน้าต่างข้างประตูหลักของบ้าน

 

    “เสร็จแล้วหรือ?” ไคลน์ซักถามตามความเคยชิน

 

    มิสบอร์ดี้การ์ดเพียงผงกศีรษะโดยไม่กล่าวสิ่งใดเพิ่ม

 

    ฟู่ว…! ชายหนุ่มก้มหน้าครุ่นคิดสักพัก 

 

    “ขอบคุณสำหรับการคุ้มกัน ปัญหาของผมจบลงแล้ว

 

    “จะรีบจ่ายอีก 900 ปอนด์ให้ภายในสองวัน คุณคงทราบว่าระบบถอนเงินมีขีดจำกัด

 

    “หรือผมควรจ่ายผ่านมาริค?”

 

    “จ่ายกับฉัน

 

    “แล้วก็… สัญญาของพวกเราคือสามวัน ไม่ใช่วันเดียว”

 

    คนสวย คุณช่างมีจรรยาบรรณการทำงานสูงส่ง… แต่นั่นทำให้ผมอึดอัดรู้ไหม… อยากตามไปทำคดีจับชู้พรุ่งนี้ด้วยกันหรือ? 

    

    เฮ่อ… สามวันสินะ หมายความว่า สัญญาจ้างจะหมดลงตอนบ่ายวันอาทิตย์… โชคดีว่าไม่ส่งผลต่อชุมนุมทาโร่ต์… ไคลน์บีบนวดขมับ

 

    “ได้ครับ แล้วผมต้องเรียกคุณว่า?” 

 

    “ไม่จำเป็นต้องรู้” มิสบอร์ดี้การ์ดยกชายกระโปรงสองข้างขึ้นพร้อมกับก้มศีรษะโค้งคำนับอย่างสง่างาม ก่อนจะหายตัวไปจากบานกระจกมุขหน้าต่าง

▬▬▬▬▬▬▬▬▬▬▬▬

ตอนฟรีลงสัปดาห์ละ 5 ตอน

ติดตามผู้แปล : www.facebook.com/bjknovel/

คะแนน 4.2
กรุณารอสักครู่...