ตอนที่แล้วราชันย์เร้นลับ 203 : มนุษย์กลายพันธุ์
ทั้งหมดรายชื่อตอน
ตอนถัดไปราชันย์เร้นลับ 205 : เตรียมการเร่งด่วน

ราชันย์เร้นลับ 204 : ผู้มาเยือน

 

    ไคลน์และเลียวนาร์ดต่างเงยหน้าจากจดหมายและหันมาประสานสายตา

 

    ก่อนจะพึมพำ

 

    “หมอนี่คงเสียสติไปแล้ว”

 

    “ลาเนวุสสติฟั่นเฟือนหรือ?”

 

    ‘บุคคลสติฟั่นเฟือนผู้หลงตัวเองและมีอุปนิสัยต่อต้านสังคม’

 

    ไคลน์ครุ่นคิดด้วยความรู้สึกแน่นหน้าอก สายตาเบือนกลับไปอ่านจดหมายอีกครั้ง

 

    “สุภาพบุรุษและสุภาพสตรีทั้งหลาย คำใบ้ของฉันก็คือ : 

 

    “ตอนนี้ได้ทำการวางระเบิดเวลาลูกหนึ่งไว้ภายในทิงเก็น ระเบิดดังกล่าวจะยิ่งทรงพลังเมื่อเวลาผ่านไป

 

    “จงหาให้พบก่อนระเบิดทำงาน หากพวกแกพ่ายแพ้เกมนี้ ขอรับประกันว่าเมืองทิงเก็นได้กลายเป็นซากปรักหักพังแน่นอน 

 

    “เชื่อฉันเถอะ เนื้อความในจดหมายฉบับนี้ไม่มีคำลวงแม้แต่หนึ่ง

 

    “ลงชื่อ ลาเนวุส ผู้สนุกสนานไปกับการทำให้มิตรสหายประหลาดใจ”

 

    “ระเบิด?”

 

    ไคลน์หันมองเลียวนาร์ดพลางพึมพำด้วยสีหน้าตื่นกลัว

 

    เลียวนาร์ดยกจดหมายขึ้นส่องแสงสว่างและพลิกกระดาษไปมา แต่ก็ไม่พบเบาะแสเพิ่มเติม

 

    “วลีระเบิดอาจเป็นเพียงการเปรียบเปรย ผมไม่เคยได้ยินว่ามีระเบิดประเภททรงพลังยิ่งขึ้นเมื่อเวลาผ่านไป”

 

    ไคลน์ขมวดคิ้วจนเกือบชนกัน สีหน้าแววตากำลังครุ่นคิดหาคำตอบ

 

    “มันอาจใช้วลี ‘ระเบิด’ ในความหมายของศาสตร์เร้นลับ ผมกำลังหมายถึงพิธีกรรมเวทมนตร์บางชนิดซึ่งจะยิ่งทรงพลังเมื่อรวบรวมเครื่องสังเวยจนถึงจุดกำหนด”

 

    เลียวนาร์ดเอียงคอฟังอย่างตั้งใจ สีหน้าพลันดำมืดคล้ายฉุกคิดบางสิ่งได้

    

    มันผงกศีรษะ นัยน์ตาเขียวมรกตหดเกร็ง

 

    “คุณอาจพูดถูก เลเนวุสเขียนอธิบายไว้ในจดหมายด้วยไม่ใช่หรือ? แรงงานเด็กตายก่อนวัยอันควร พนักงานโรงงานใช้ชีวิตได้ไม่เกินสิบปี แรงงานเด็กสาวยอมเสี่ยงชีวิตกับสารเคมีเพื่อแลกค่าแรงน้อยนิด อารมณ์อาฆาตแค้นเข้มข้นคุกรุ่นรอบโรงงานในเมืองทิงเก็น

    “สิ่งเหล่านี้อาจถูกใช้เป็นพลังงานด้านลบสำหรับสั่งสมพลังให้ระเบิดของลาเนวุส”

 

    “เป็นไปได้มากทีเดียว”

 

    สีหน้าไคลน์เริ่มตึงเครียด

 

    “พวกเราต้องรีบกลับไปแจ้งหัวหน้า”

 

    เลียวนาร์ดอมยิ้ม

 

    “ไม่ต้องกังวลขนาดนั้นก็ได้ มีความเป็นไปได้ว่าลาเนวุสจะเป็นผู้วิเศษเส้นทางนักต้มตุ๋น ข้อความทั้งหมดในจดหมายอาจเป็นคำลวง โดยเฉพาะท่อนระบุว่ามันไม่ได้โกหก

 

    “แต่แน่นอน ไม่ว่าจะจริงหรือเท็จ พวกเราก็ต้องกลับไปรายงานให้หัวหน้าทราบอยู่แล้ว 

 

    “ทางออกของพวกเราคือ ให้หัวหน้ารีบโทรเลขแจ้งวิหารศักดิ์สิทธิ์ และหวังว่าฝ่ายนั้นจะส่งผู้เชี่ยวชาญระดับสูงมาช่วยแกะรอยตามหาแท่นบูชาซึ่งกำลังรวบรวมพลังงานลบ”

 

    ‘หมอนี่ช่ำชองระบบราชการมาก

 

    ‘แต่ทำไมลาเนวุสต้องไหว้วานให้ยูเก็นช่วยสร้างแท่นบูชา นักจิตบำบัดเกี่ยวข้องกับแท่นบูชาได้อย่างไร’

 

    ไคลน์ไม่คัดค้านความเห็นเลียวนาร์ด ทั้งคู่รีบออกจากบ้านหมายเลข 62 ถนนฮาเวิสและตรงไปยังถนนซุตแลนด้วยรถม้าเช่า

 

    ในวินาทีย่างกรายเข้าไปในบริษัทรักษาความปลอดภัยหนามทมิฬ ไคลน์ได้พบสตรีใบหน้าคุ้นเคยสองคน 

 

    หนึ่งร่างผม อีกหนึ่งร่างท้วม

 

    ภรรยาและน้องสาวเมย์นาร์ด

 

    พวกเธอยังคงสวมชุดดำสนิทปราศจากสีสันเหมือนคราวก่อน ใบหน้าถูกบดบังด้วยตาข่ายสีดำจนมองเห็นรูปลักษณ์แท้จริงไม่ชัดเจน

 

    ขณะสองสาวกำลังสนทนากับโรแซน เมื่อเห็นไคลน์เดินเข้าไป พวกเธอรีบลุกยืนและเดินเข้ามาใกล้

 

    “พวกคุณช่างสมกับเป็นเพชรในโคลนตมของอุตสาหกรรมนี้”

 

    มาดามเมย์นาร์ดผงกศีรษะพลางกล่าวเสริมเสียงค่อย

 

    “ดิฉันพึงพอใจกับผลลัพธ์มาก ขอชื่นชมวีรกรรมของพวกคุณจากใจจริง และนี่คือรางวัลตอบแทนตามสัญญา”

 

    สตรีร่างผอมยื่นถุงกระดาษสีน้ำตาลอ่อนยัดใส่มือไคลน์ ภายในนั้นเต็มไปด้วยปึกธนบัตรอย่างไม่ต้องสงสัย มีทั้งประเภทสิบปอนด์ ห้าปอนด์ หนึ่งปอนด์ ห้าซูล และแม้กระทั่งหนึ่งซูล

 

    “ทั้งหมด 230 ปอนด์”

 

    เธอกล่าวเสียงเรียบ

 

    ไคลน์ไม่ได้อยู่ในอารมณ์ตื่นเต้นกับเงินทอง มันรีบยื่นให้โรแซนพร้อมกำชับหนักแน่น

 

    “รบกวนนำไปให้มาดามโอเรียนน่าช่วยตรวจสอบด้วย บางทีสตรีทั้งสองอาจนับธนบัตรคลาดเคลื่อน”

 

    ทันใดนั้น มุมสายตาไคลน์เหลือบเห็นหนังสือพิมพ์ทิงเก็นซื่อตรงในมือมาดามเมย์นาร์ด จุดสนใจคงหนีไม่พ้นพาดหัวข่าวหน้าหนึ่งซึ่งถูกแบ่งออกเป็นสองข่าวย่อย

 

— หม้ายสาวของอดีตบารอนถูกวิสามัญฆาตกรรมเนื่องจากมีส่วนพัวพันกับคดีลอบสังหารส.ส. เมย์นาร์ด — 

 

— นายกเทศมนตรีเดนนิสถูกตำหนิถึงความหละหลวมด้านการรักษาความปลอดภัยชาวเมืองทิงเก็นในช่วงสามเดือนหลัง จนต้องประกาศสละตำแหน่งเพื่อรับผิดชอบ —

 

    ‘กรมตำรวจประกาศสาเหตุการตายของมาดามเชอรอนออกไปแบบนั้นหรือ?

 

    ‘จริงสิ เราไม่ได้ยังอ่านหนังสือพิมพ์วันนี้’

 

    ไคลน์หันไปอมยิ้มพร้อมกับก้มหัวทักทายสตรีทั้งสองตามมารยาท ก่อนจะเดินผ่านฉากกั้นเข้าไปในห้องทำงานดันน์พร้อมเลียวนาร์ด

 

    “เป็นอย่างไรบ้าง? พบเบาะแสไหม?”

    

    ดันน์·สมิทปิดแฟ้มเอกสารในมือพลางเงยหน้ามองไคลน์และเลียวนาร์ดด้วยนัยต์ตาเทาเข้มเจือความลุ่มลึก

 

    “พวกเราพบจดหมายจากลาเนวุส”

 

    เลียวนาร์ดไม่อธิบายเพิ่มเติม เพียงส่งจดหมายซึ่งเนื้อความเต็มไปด้วยความบ้าคลั่งและการยั่วยุให้ดันน์

    

    หัวหน้าเหยี่ยวราตรีคลี่แผ่นกระดาษพลางกวาดสายตาอ่านอย่างคร่าว ขณะเดียวกันก็ใช้มือบีบนวดขมับ

 

    “สมกับเป็นพวกวิกลจริต

 

    “จากความรู้สึกของผม มันเป็นเพียงผู้วิเศษลำดับ 8 หรือมากสุดก็ไม่เกิน 7”

 

    ไคลน์เห็นพ้อง

 

    “แต่ลาเนวุสเป็นตัวอันตรายซึ่งสามารถสั่นคลอนสังคมชนชั้นสูงของทิงเก็นได้ง่ายดาย พวกเราไม่ควรประมาทแม้มันจะอ่อนแอ”

 

    ถัดมาเป็นการอธิบายสมมติฐานของไคลน์และเลียวนาร์ดให้ฟัง

    

    ดันน์ใช้มือจับหน้าผากเถิกเกินวัย

    

    “ผมก็คิดแบบเดียวกัน จะรีบส่งโทรเลขแจ้งไปยังวิหารศักดิ์สิทธิ์ทันที รวมถึงร้องขอให้ส่งผู้เชี่ยวชาญพิเศษมาสนับสนุนโดยด่วน

 

    “เราไม่ทางทราบเลยว่า ระเบิดในความหมายของลาเนวุสทรงพลังเพียงใด ทำได้แค่เคลื่อนไหวอย่างระมัดระวัง ไว้ผมจะมอบหมายภารกิจเพิ่มเติมหลังจากวิหารศักดิ์ศิทธิ์มอบคำตอบกลับมา”

 

    ไคลน์และเลียวนาร์ดต่างมองหน้ากันและผงกศีรษะเป็นเชิงเห็นด้วย 

 

    “ครับผม!”

 

    ถือโอกาสขณะดันน์กำลังส่งโทรเลขไปยังวิหารศักดิ์สิทธิ์ ไคลน์เดินกลับไปห้องรับแขกพร้อมกับหยิบหนังสือพิมพ์ทิงเก็นซื่อตรงจากมือโรแซน

 

    ชายหนุ่มเอนหลังพิงฉากกั้นพลางก้มหน้าอ่านสองบทความอย่างตั้งใจ

 

    “…หม้ายสาวของอดีตบารอนตระกูลโฮอี้ มาดามเชอรอน ถูกสงสัยว่ามีส่วนเกี่ยวข้องในคดีฆาตกรรมส.ส. เมย์นาร์ด 

 

    “…กรมตำรวจได้รับเบาะแสและรีบบุกจู่โจมทันทีในคืนเดียวกัน พวกเขาพบเธอและผู้สมรู้ร่วมคิดกำลังไล่คนใช้ออกจากบ้านเพื่อประกอบพิธีกรรมนอกรีต หน่วยจู่โจมได้ขอร้องให้เธอยอมมอบตัว แต่มาดามเชอรอนกลับปฏิเสธและต่อสู้ขัดขืน ส่งผลให้ตำรวจหนึ่งนายถึงแก่ความตายขณะปฏิบัติภารกิจอย่างกล้าหาญ

 

    “ผลลัพธ์ของการต่อสู้ลงเอยด้วย มาดามเชอรอนและผู้สมรู้ร่วมคิดถูกฝ่ายตำรวจวิสามัญฆาตกรรม ชดใช้พฤติกรรมชั่วช้าด้วยชีวิตของเธอ”

 

    … 

 

    “…นายกเทศมนตรีเดนนิสถูกตำหนิอย่างหนักถึงความหละหลวมของระบบรักษาความปลอดภัยในเมืองทิงเก็น จึงลงเอยด้วยการตัดสินใจลาออกจากตำแหน่งและประกาศว่าจะไม่สมัครรับเลือกตั้งในสมัยถัดไป ส่งผลให้มิสเตอร์แฮรีรับบทบาทรักษาการแทนจนกว่าจะครบวาระในอีกสามเดือนข้างหน้า”

 

    … 

 

    ‘นายตำรวจกล้าหาญ?

 

    ‘หมายถึงโคเฮนรีสินะ’

 

    ไคลน์ถอนหายใจด้วยสีหน้าเจ็บแปลบ แต่ก็ทราบว่าไม่มีวิธีใดปิดข่าวได้ผลดีกว่านี้แล้ว

 

    จากกฎเหล็กของเหยี่ยวราตรี เพื่อปกป้องมิให้ฝ่ายศัตรูนำความแค้นไปลงกับผู้บริสุทธิ์ ชื่อของเหยี่ยวราตรีทุกนายจึงถูกปกปิดเป็นความลับแม้จะสละชีวิตอย่างกล้าหาญควรค่าแก่การจดจำ

 

    หนังสือพิมพ์ถูกพับอย่างเงียบงันและวางไว้บนโต๊ะรับแขก ทันใดนั้น มุมสายตาไคลน์เหลือบเห็นผู้มาเยือนรายใหม่เปิดประตูสำนักงาน

 

    เป็นเด็กสาว

 

    อายุไม่เกินยี่สิบ สวมหมวกปีกกว้างและชุดเดรสค่อนข้างหลวม ผมสีทอง นัยน์ตาเขียวมรกต รูปโฉมน่ารัก บรรยากาศรอบตัวอึมครึม

 

    โดยรวมนับว่าดูดีทีเดียว

 

    จุดเด่นบนร่างคงหนีไม่พ้นช่องท้องซึ่งนูนยื่นออกมา คล้ายกับตั้งครรภ์ได้ราวเจ็ดเดือน

 

    ไคลน์พลันผงะ ก่อนจะนึกได้ว่าตนเคยพบเด็กสาวผู้นี้มาก่อน

 

    ทันใดนั้น มันได้ยินเลียวนาร์ดส่งเสียงทักทายอีกฝ่ายอย่างสั่นเครือ

 

    “มิสเมกูส?”

 

    ‘เมกูส?

 

    ‘นึกออกแล้ว!  

 

    ‘เด็กสาวผู้ถูกล่อลวงโดยลาเนวุส!

 

    ‘หากจำไม่ผิด หลังตั้งครรภ์ลูกของมัน เธอเริ่มเกิดอาการทางจิตอ่อนๆ ได้ยินเสียงบุตรชายตัวเองร้องเพลงในท้องบ่อยครั้ง หรือแม้กระทั่งเสียงผิวปากเป็นจังหวะ’

 

    ไคลน์เริ่มกระจ่าง ขณะเดียวกันก็ไม่แปลกใจว่าเพราะเหตุใดเลียวนาร์ดถึงรู้จักเมกูส

 

    แน่นอน หลังจากรื้อคดีลาเนวุสเพื่อสืบสวนใหม่ ภาพของเมกูสย่อมเคยผ่านตาเหยี่ยวราตรีทุกคน

 

    ส่วนไคลน์เคยพบเธอก่อนหน้านั้นนานมาก ป้าของหล่อน คริสทีน่า ได้นำเงินจำนวนมากไปลงทุนกับธุรกิจจอมปลอมของลาเนวุส 

 

    ในคราวนั้น เธอพาตัวเมกูสไปยังสโมสรพยากรณ์ เผื่อว่าไคลน์สามารถใช้เด็กในท้องทำนายระบุตำแหน่งของลาเนวุสได้

 

    เมื่อได้ยินเสียงเลียวนาร์ดทักทาย เมกูสหันมองไปมาระหว่างไคลน์และเลียวนาร์ดพลางโบกมือทักทายอย่างสุภาพ

 

    “สวัสดีค่ะ”

 

    “มิสเมกูส คุณมีธุระอะไรกับบริษัทรักษาความปลอดภัยหนามทมิฬหรือ? ต้องการให้พวกเราช่วยเหลือสิ่งใดเป็นพิเศษหรือไม่?”

 

    ไคลน์เดินเข้าไปทัก

 

    มันกำลังฉงนหนัก การเยี่ยมเยียนจากเมกูสไม่ปรกติอย่างมาก เป็นความบังเอิญอย่างสุดโต่งจนยากจะเชื่อลง

 

    เมกูสแวะมาเยี่ยมทันทีหลังจากพบจดหมายของลาเนวุส?

 

    เด็กสาวใช้มือลูบท้องอ่อนโยนพลางอมยิ้ม

 

    “ไม่ทราบเหมือนกันค่ะ จู่ๆ ก็เกิดความรู้สึกอยากเดินเล่นบนถนนซุตแลน จากนั้นก็อยากเดินขึ้นมาโดยไม่มีเหตุผล”

 

    ‘อาการทางจิตแย่ลงขนาดนี้แล้วหรือ’

 

    ไคลน์นึกขึ้นได้ว่าในการพบเมกูสคราวก่อน มันพลาดโอกาสใช้เนตรวิญญาณตรวจสอบร่างกายของหล่อนอย่างละเอียด ด้วยเหตุนี้ กรามซ้ายจึงถูกยกขึ้นเตรียมกระทบ

 

    ทันใดนั้น เสียงปริศนาพลันแผดร้องก้องกังวาลในหัวไคลน์รุนแรง

 

    “ห้ามมอง!

 

    “ห้ามมอง!! ห้ามมองเด็ดขาด!!

 

    “แกจะตาย!

 

    “แกจะตายถ้ามอง!!

 

    “แกจะตายอย่างแน่นอนถ้ามอง!!”

 

    … 

 

    ไคลน์ยืนชะงักงันประหนึ่งรูปปั้นหินอ่อน บนใบหน้าและตามร่างกายผุดเหงื่อเย็นเฉียบเม็ดใหญ่อย่างถ้วนทั่ว

 

    คล้ายกับฝันร้ายอันเข้มข้นจนยากจะฝืนจิตตัวเองให้ลืมตาตื่น

 

    มันตระหนักถึงบางสิ่งทันทีทันใด

 

    ความล้มเหลวของการใช้เนตรวิญญาณคราวก่อนไม่ใช่เรื่องบังเอิญ แต่เป็นเพราะเนตรวิญญาณสัมผัสถึงอันตรายร้ายแรงจนต้องสะกดจิตให้ไคลน์เหม่อลอยโดยไม่รู้ตัว

 

    ขณะนั้นไคลน์เพิ่งย่อยโอสถนักทำนายสมบูรณ์และยังไม่เลื่อนเป็นลำดับ 8 ส่งผลให้ ‘สัมผัสวิญญาณ’ ร้องเตือนในลักษณะค่อนข้างคลุมเครือไม่ชัดเจนเหมือนเมื่อครู่

 

    บรรยากาศเงียบงันครอบงำห้องรับแขกนานเกือบยี่สิบวินาที จนกระทั่งไคลน์สามารถหลุดพ้นจากภาวะตื่นกลัวและรีบหันไปมองด้านข้างเพื่อสำรวจพฤติกรรมเพื่อนร่วมงาน

 

    นักกวีเที่ยงคืน เลียวนาร์ด·มิเชล กำลังยืนตัวแข็งทื่อพร้อมกับเหงื่อชุ่มฉ่ำร่างกายด้วยใบหน้าหวาดผวาสุดขีด นัยน์ตามรกตของมันกำลังหดเกร็งจนผิดธรรมชาติ

    

    ไคลน์ตระหนักได้ทันทีว่า ‘ระเบิด’ ในความหมายของเลเนวุสคือสิ่งใด

    

    ทารกในท้องเมกูส!

 

    ลูกของมัน!

 

    ชายหนุ่มเชื่อมโยงจดหมายของลาเนวุสเข้ากับคำตอบของยูเก็น และนำไปผูกกับเนื้อความในไดอารีจักพรรดิโรซาย

 

    “9 สิงหาคม เราไม่สบายใจกับเหตุการณ์ในช่วงสองวันหลังเลย อุตส่าห์ตั้งใจปฏิวัติอุตสาหกรรมของโลกให้กลายเป็นยุคสมัยแห่งจักรกลไอน้ำเต็มตัว แต่สิ่งนี้กลับเป็นเงื่อนไขสำคัญช่วยให้เทพนอกรีตปรากฏตัวบนโลกมนุษย์ง่ายขึ้น”

 

    นัยน์ตาไคลน์หดลีบเล็กเท่าเม็ดถั่วขณะคำนึงถึงความเป็นไปได้ของเด็กในท้องเมกูส 

 

    แต่ขณะเดียวกัน สามัญสำนึกของมันรีบคัดค้านอย่างตื่นตระหนก

 

    เป็นไปไม่ได้! 

 

    มีบางสิ่งไม่ถูกต้อง!

 

    ทารกในท้องเมกูสไม่มีทางเป็นบุตรเทพนอกรีต หรือเทพนอกรีตเตรียมลงมาจุติแน่

 

    ‘ไม่สิ! ทำไมยูเก็นถึงยอมร่วมมือเพื่อสร้างภัยพิบัติร้ายแรงขนาดนี้?

 

    ‘มันอาศัยความเป็นนักจิตบำบัดคอยกล่อมเมกูสให้สะลึมละลือ จากนั้น ลาเนวุสทำการบรรจุวิญญาณของเทพนอกรีตลงไปในครรภ์เพื่อให้เธอกลายเป็นภาชนะ!

 

    ‘เป็นไปไม่ได้! 

 

    ‘ลำพังแรงงานเด็กตายก่อนวัยอันควร พนักงานโรงงานมีอายุไม่ถึงสิบปี รวมถึงพนักงานเด็กสาวผู้ยอมเสี่ยงชีวิตกับสารเคมีเพื่อค่าแรงน้อยนิด ความเคียดแค้นของทุกไม่น่าจะเพียงพอสำหรับช่วยให้บุตรเทพนอกรีตลงมาจุติบนโลกมนุษย์ได้เร็วขนาดนี้

 

    ‘ต…แต่ว่า’

 

— ห้ามจ้องมองเทพโดยเด็ดขาด — 

▬▬▬▬▬▬▬▬▬▬▬▬

ตอนฟรีลงทุกวันพุธ – อาทิตย์

ติดตามผู้แปล : www.facebook.com/bjknovel/

คะแนน 4.2
กรุณารอสักครู่...